fbpx

Dr. Dominique Kerremans aan het woord

Oogarts Dominique Kerremans vertrok eind februari al voor de derde keer richting de Africa Mercy, ons ziekenhuisschip dat momenteel voor anker ligt in Senegal. Zij geeft daarmee de allerarmste mensen op onze planeet hun zicht volledig terug… en ze geeft hen vooral hoop op een mooie toekomst.

Topdokters

De reeks Topdokters op VIER besteedt morgenavond aandacht aan Mercy Ships, de organisatie die met de Africa Mercy over het grootste private ziekenhuisschip ter wereld beschikt. De Belgische oogchirurg Dominique Kerremans is momenteel aan boord van het schip: “Dit is enorm verrijkend.”

In het nieuwe seizoen van Topdokters maak je ook kennis met enkele chirurgen van Mercy Ships die het leven redden van zwaar zieke patiënten. Op dit ogenblik ligt het schip voor de kust van Dakar in Senegal. Aan boord is ook de Belgische oogchirurg Dominique Kerremans. “Bijna 15 jaar terug kwam ik met Mercy Ships in contact”, vertelt zij. “Ik stelde vast dat dit een goeie organisatie is die op een gestructureerde manier hulp biedt aan de armste der armen. Het was altijd al een jeugddroom van mij om me voor die mensen te kunnen inzetten. Toen mijn eigen kinderen wat groter waren, heb ik de stap gezet. In 2018 verbleef ik voor het eerst enkele weken aan boord van het schip dat toen voor de kust van Kameroen lag. Tijdens mijn verblijf in 2018 heb ik voor het eerst met het hele team aan boord meegedraaid. Ik heb toen vooral screenings uitgevoerd en veel postoperatieve zaken afgehandeld. Vorig jaar ben ik opnieuw voor enkele weken aan boord gegaan toen het schip bij Guinee lag. Ik ben een hele maand aan boord gebleven, waardoor ik het reilen en zeilen heel goed leerde kennen.”

Eerste missie als oogchirurg

“Ik solliciteerde online oorspronkelijk voor chirurgie en kwam in de talent pool van Mercy Ships terecht. Maar omdat ik niet langer wou wachten, gaf ik ook te kennis dat ik ook gewoon wou meegaan als oogarts in hun eye-team, dus zonder zelf te solliciteren. En zo kwam ik begin 2018 een eerste keer op de boot terecht in Kameroen, als ‘senior ophtalmic technician’. Een jaar later volgde een tweede missie in dezelfde functie in de havenstad Conakry in Guineeen nu trek ik dus naar Senegal. Intussen heb ik de medische techniek die Mercy Ships gebruikt volledig onder de knie en kan ik binnen het team twee weken aan de slag als chirurg aan de operatietafel. Het is dus een korte missie, maar de bedoeling is zeker om bij een volgende keer voor een langere periode aan boord te blijven.”

Warme zalf op het hart

“Als arts werken aan boord van de Africa Mercy of in België, het is toch een heel groot verschil. Je werkt daar vooral in teamverband. Voor mij was dat nieuw, omdat ik als oogarts altijd alleen gewerkt heb. Iedereen heeft zijn specifieke taak aan boord en je bent heel goed op elkaar ingespeeld. Dat heeft als voordeel dat je veel patiënten kunt zien op één dag. Je moet je niet met de administratieve rompslomp bezighouden, je kunt je op je kerntaak concentreren. De teamspirit op het schip is fantastisch. Niemand voelt zich beter dan een ander en er is heel veel overleg met elkaar. En dat doet echt wel deugd. Ik heb mijn werk op het schip tijdens een voordracht ooit omschreven als een warme zalf op uw hart.”

Geen zonnebril     

“Wij helpen in Afrika mensen met een ander soort van cataract dan in de westerse wereld. De belangrijkste oorzaak van het slechte zicht van de patiënten aan boord van de Africa Mercy is te veel zonlicht en het feit dat mensen daar amper zonnebrillen dragen. Tijdens de screenings in het binnenland selecteren wij de zwaarst getroffen patiënten met een zicht van amper 1 op 10. Voor die mensen zijn wij echt bijna buitenaardse wezens die hen terug kunnen laten zien. Dat is zelfs na al die keren een magisch moment, telkens weer.”

Andere kijk op de wereld

“De medische en chirurgische zorg die Mercy Ships aanbiedt, is volledig gratis en dat zorg voor een unieke vibe op schip. Er is geen rang of stand, er is geen na-ijver en iedereen is gelijk: de 450 vrijwilligers aan boord van het schip hebben allemaal de neus in dezelfde richting en willen zo veel mogelijk mensen helpen. Het zorgt voor een ongelooflijk groepsgevoel en een enorme drive binnen ons team. Je komt ook helemaal opgeladen terug naar huis en gek genoeg krijg je pas dan de emotionele weerbots van zowel de armoede en ellende als die magische momenten die je hebt meegemaakt.”

Groepsgevoel

“Mensen die bijna blind zijn, terug laten zien is natuurlijk bijna een mirakel voor de patiënten. Heel mooi is ook dat wij patiënten zeven à acht weken naar de ingreep nog eens terugzien voor een preventieve nabehandeling. Die vrijdag waarop dat gebeurt, noemen we op het schip The Celebration of Sight, zeg maar De Viering van het Zicht. Mercy Ships is een christelijk geïnspireerde organisatie, maar op die viering telt nationaliteit of religie eigenlijk niet mee. We hebben ervoor kunnen zorgen dat mensen terug meetellen in het dorp, we hebben mensen kunnen genezen en dus hoop gegeven, we hebben mensen uit een sociaal isolement gehaald… Je hoort heel emotionele verhalen van mensen die hun zicht teruggekregen hebben. En tegelijk is het schrijnend dat al die mensen zolang op die mirakelingreep moeten wachten omdat er geen medische zorg in hun dorp aanwezig is.”  

Ubuntu

“Mercy Ships heeft mij ook als mens veranderd, absoluut. Ken je ubuntu, de Afrikaanse filosofie dat je eigenlijk pas mens wordt door te functioneren in een groepsgebeuren? Die opvatting staat zowat haaks op de individualiteit in onze westerse cultuur. Het gaat bij ubuntu over zaken als respect voor elkaar, toewijding voor elkaar. Ik denk dat wij dat met Mercy Ships ook proberen te doen met al onze hightech en technologie aan boord. Wij willen mensen in Afrika dezelfde goede medische zorg aanbieden als in het Westen. Iedereen is gelijk. En daarnaast gaat ubuntu bij veel Afrikanen ook respect voor de ouderen – in veel stammen functioneren de oudste bewoners van het dorp als raadsheren, terwijl je in onze samenleving vanaf een bepaalde leeftijd niet meer meetelt.”

> Maak ook kennis met de andere topchirurgen van Mercy Ships